tigres de Tasmanie
©Colossal Biosciences

Les tigres de Tasmanie disparus depuis presque 100 ans, pourraient-ils être ramenés à la vie ?

Le dernier thylacine connu est mort en captivité en 1936.

Une espèce éteinte peut-elle être ramenée à la vie ? Les scientifiques font un « pas de géant » dans cette direction en utilisant l’édition de gènes pour ressusciter le tigre de Tasmanie, un marsupial carnivore d’Australie et le seul prédateur marsupial du continent. Il s’est éteint il y a près d’un siècle, poussé à l’extinction par les hommes et par l’introduction d’espèces non indigènes dans ses habitats de prairies, de zones humides et de forêts.

Les chercheurs du projet, qui est le fruit d’une collaboration entre l’université de Melbourne et la société de génie génétique Colossal Biosciences de Dallas, estiment que cette « de-extinction » pourrait réinstaller des tigres de Tasmanie (Thylacinus cynocephalus) dans la nature en l’espace d’une décennie, et contribuer à rétablir l’équilibre des écosystèmes australiens perturbés dans lesquels ces animaux évoluaient autrefois, ont déclaré les représentants de l’université dans un communiqué.

Toutefois, ces efforts soulèvent également des questions quant à la priorité à donner aux solutions de haute technologie pour ressusciter les animaux charismatiques que les humains ont déjà exterminés, alors que des centaines d’espèces sont aujourd’hui au bord de l’extinction, note The Guardian.

Les scientifiques du laboratoire TIGRR (Thylacine Integrated Genomic Restoration Research) de l’Université de Melbourne ont déjà séquencé le génome du thylacine à partir d’ADN de thylacine préservé et ont identifié les marsupiaux vivants les plus similaires génétiquement aux thylacines, selon le communiqué. La technologie d’édition de gènes CRISPR de Colossal permettra au groupe de prélever des cellules d’une espèce marsupiale vivante étroitement apparentée, le dunnart à queue grasse (Sminthopsis crassicaudata), de créer un génome modèle, puis de le modifier pour produire un génome de thylacine et cultiver des embryons de thylacine viables.

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« Grâce à ce partenariat, je crois maintenant que dans dix ans, nous pourrions avoir notre premier bébé thylacine vivant depuis qu’ils ont été chassés jusqu’à l’extinction il y a près d’un siècle », a déclaré dans le communiqué Andrew Pask, membre de l’équipe, professeur d’épigénétique à l’Université de Melbourne et chef du laboratoire TIGRR. « Nous pouvons maintenant faire des pas de géant pour conserver les marsupiaux menacés d’Australie et relever le grand défi de la désextinction des animaux que nous avions perdus.

Tigre Tasmanian

« Les tigres de Tasmanie, ou thylacines, sont apparus en Australie il y a environ 4 millions d’années et étaient autrefois répandus sur tout le continent, selon l’Australian Museum de Sydney. Malgré leur nom, ils ne ressemblaient pas vraiment à des tigres ; en fait, ils étaient parfois appelés « longs chiens rayés » en raison de leur tête semblable à celle d’un chien et de leur croupe aux marques distinctives, selon l’Université de Melbourne. Les thylacines avaient des oreilles et des pattes courtes, ainsi qu’une longue queue rigide. Ils étaient de la même taille qu’un coyote américain, mesurant environ 60 centimètres et pesant de 17 à 20 kilogrammes, ont rapporté les scientifiques en 2020 dans la revue Proceedings of the Royal Society B : Biological Sciences.

Les thylacines ont disparu de la majeure partie du continent australien il y a environ 2 000 ans. Selon le National Museum of Australia (NMA) de Canberra, la population de Tasmanie était estimée à environ 5 000 individus à l’époque de la colonisation européenne, dans les années 1800. Mais dans les années 1920, des milliers de tigres de Tasmanie ont été abattus par des chasseurs humains qui considéraient à tort que les marsupiaux constituaient une menace pour le bétail. Le dernier tigre de Tasmanie vu à l’état sauvage a été tué en 1930, et le dernier spécimen en captivité – un individu surnommé « Benjamin » – est mort au zoo de Hobart en 1936, indique le NMA.


Selon les chercheurs du projet « de-extinction », la résurrection des tigres de Tasmanie serait une réussite en matière de conservation, non seulement parce qu’elle permettrait de rétablir une espèce perdue à cause de l’activité humaine, mais aussi parce qu’elle constituerait une bouée de sauvetage pour les espèces vulnérables et menacées dans toute l’Australie, « en développant des technologies de sauvegarde gestationnelle et génétique pour les futurs efforts de conservation des marsupiaux », a déclaré Ben Lamm, PDG et cofondateur de Colossal, dans un communiqué.
« Avec la biodiversité de notre planète en danger, nous continuerons à contribuer aux ressources scientifiques pour préserver les espèces et les écosystèmes nécessaires au maintien de la vie « , a déclaré M. Lamm.