pingouins sont-ils monogames

Les pingouins sont-ils vraiment monogames ?

Il y a quelque chose de tendre – peut-être même de romantique – dans la parade nuptiale des manchots. Après avoir passé des mois en mer, à chasser les poissons et à nager dans les eaux les plus glaciales, les femelles manchots Adélie (Pygoscelis adeliae) reviennent en glissant sur les mêmes sites de reproduction, année après année. Se dandinant dans une scène de bar où les mâles jouent de la trompette et se pomponnent, elles ignorent les avances et se dirigent vers leurs compagnons de la saison précédente : les mâles qui sont arrivés avant les femelles pour ranger leur nid.

Ces pingouins sont des parangons d’engagement à long terme. Mais tous les pingouins sont-ils aussi attachés à un seul partenaire tout au long de leur vie ?

Il se trouve que ces pingouins sont l’exception et non la règle. Bien que la plupart des manchots ne s’accouplent qu’avec un seul partenaire par saison de reproduction, ils peuvent copuler avec de nombreux autres pingouins dans une colonie de reproduction avant de s’installer pour nicher. Et les taux de fidélité varient considérablement d’une espèce à l’autre. L’amour des pingouins – c’est compliqué.

 

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« La réponse courte est non, les pingouins ne sont pas vraiment monogames », a déclaré Emma Marks, une écologiste du comportement à l’Université d’Auckland en Nouvelle-Zélande, qui étudie le comportement de reproduction et le choix du partenaire chez les espèces à reproduction coloniale – des oiseaux qui se rassemblent en vastes colonies pour nicher. « Les reproducteurs coloniaux tels que les pingouins peuvent être monogames, en ce sens qu’ils ont un seul compagnon avec lequel ils nichent et élèvent des poussins chaque saison », a déclaré Marks à Live Science. « Mais cela ne signifie pas qu’il n’y a pas d »activités extraconjugales’ en cours ».

On peut dire que les pingouins ne sont pas sexuellement monogames. De nombreux pingouins jouent sur le terrain avant de s’installer avec un partenaire pour la saison. Parfois, ils copulent avec d’autres membres de la colonie qui ont déjà été choisis, ce qui provoque des drames dignes d’un feuilleton, selon Marks.

L’une des conséquences de ces triangles amoureux désordonnés est que, au moment où une femelle pond son œuf, il n’est pas toujours évident de savoir si le mâle avec lequel elle va passer la saison élève son propre poussin. Une étude publiée en 2018 dans la revue Zoo Biology décrivait un manchot gentoo (Pygoscelis papua) dans un aquarium de l’Utah qui, en raison de la promiscuité de son compagnon de couple, a fini par élever deux poussins qui étaient la progéniture d’un mâle différent. Les scientifiques ne sont pas sûrs de la fréquence de ce phénomène dans la nature car, si les traceurs et d’autres technologies peuvent aider les chercheurs à surveiller le comportement d’accouplement et la formation de couples, il n’y a pas eu d’effort concerté pour tester la paternité des poussins dans la nature, indiquent les auteurs de l’étude.

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En même temps, les manchots sont plus ou moins socialement monogames. Il faut deux partenaires engagés pour élever un poussin dans un environnement aussi rude que l’Antarctique, et les pingouins se lient par paires pour répartir efficacement les responsabilités de l’entretien du nid, de l’incubation des œufs et de la chasse.

« La monogamie sociale est une condition préalable », a déclaré Marks. « L’élevage des poussins nécessite beaucoup de coordination entre les deux et, si cela venait à se rompre, la reproduction serait un échec pour la saison »

Ces arrangements sociaux peuvent persister à long terme, chaque saison de reproduction amenant les deux mêmes parents pingouins à retourner à leur nid pour une autre année. La fréquence à laquelle cela se produit dépend en partie de l’espèce. Une revue de la littérature de 2013, publiée dans la revue Comptes Rendus Biologies, a montré que 89 % des pingouins des Galápagos (Spheniscus mendiculus) restent fidèles à leur partenaire. En revanche, une étude publiée en 1999 dans la revue The Auk a montré que seuls 15 % des pingouins empereurs (Aptenodytes forsteri) recherchent le même partenaire pour les saisons de reproduction suivantes. La plupart des espèces reviennent aux mêmes partenaires de façon au moins un peu constante, avec des taux de fidélité compris entre 59 % et 89 %, selon l’étude de 2013.

Le succès de la saison précédente joue également un rôle pour déterminer si les couples de pingouins restent ensemble à long terme, explique Marks. Si le couple a réussi à élever des poussins jusqu’à leur maturité et que le mâle entretient un nid de qualité dans un bon emplacement, les chances qu’une femelle retourne auprès de son ancien partenaire sont généralement plus élevées. Dans le cas contraire, les femelles sont tout aussi susceptibles de se dandiner à la recherche de pâturages plus verts.

pingouins

« Pour les espèces coloniales, il y a beaucoup de choix possibles », a déclaré Marks. « Si la reproduction a échoué précédemment, nous nous attendons généralement à voir plus de ‘divorce’ à la saison suivante ».

Les taux réels de « divorce », c’est-à-dire les cas où les pingouins délaissent activement leurs anciens partenaires au profit de nouvelles conquêtes, sont difficiles à calculer, car tous les pingouins ne retournent pas sur les lieux de reproduction chaque saison. Lorsque de nouveaux couples se forment, il peut être difficile de déterminer s’il s’agit d’une décision personnelle ou si le pingouin n’est passé à autre chose qu’après que son autre moitié ne soit pas revenue, par exemple s’il a été dévoré par une orque ou un phoque.

La prédation n’est pas la seule menace qui pèse sur la vie amoureuse des pingouins. Une étude récente publiée dans la revue Ambio a révélé que les populations de pingouins déclinent proportionnellement à la diminution de la quantité de krill disponible pour se nourrir. Selon l’étude, le changement climatique et les activités humaines de pêche sont les principaux facteurs à blâmer pour les réductions du nombre de krill. Les modifications de la glace de mer dues au climat forcent également les pingouins à se rendre dans différentes zones de reproduction, brisant ainsi les couples à long terme et influençant la migration. Selon M. Marks, certains mâles arrivent désormais sur les sites de reproduction épuisés par la navigation dans le paysage changeant de la mer et de la glace, trop négligés pour séduire les femelles et trop épuisés pour s’occuper correctement des œufs.

Collectivement, on pense que ces facteurs ont joué un rôle dans l’échec largement rapporté de Halley Bay. Le site de reproduction qui accueillait autrefois 25 000 couples de pingouins empereurs chaque saison est stérile depuis 2016.

« Le changement climatique diminue probablement les taux de réussite des colonies de reproduction », a déclaré Marks. « Chaque fois que les taux d’échec sont plus élevés, nous nous attendons à des taux plus élevés de renouvellement des compagnons« .